Entre tinieblas (Dark Habits). 1983.

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A woman on the run after her boyfriend dies decides to hide in a convent. No, not Sister Act. It’s the third film from Spain’s most famous director, Pedro Almodóvar, and one of the few films ever to improve the name in translation. (Entre tinieblas translates literally as “in the darkness”, but Dark Habits is a better name as it talks about the dark habits of the nuns who are always in their habits.)

The 1983 film was Almodóvar’s first studio-backed film. Although he felt somewhat limited being backed by a studio, the film still manages to be outrageous for its time. A singer, Yolanda, finds her boyfriend dead from a heroin overdose, and to avoid the police, she takes refuge in the Humiliated Redeemers Convent with a tiger, a Mother Superior who is lesbian and has a nasty hard drug addiction, and the four sisters: Sister Manure, Sister Snake, Sister Rat and Sister Damned.  I mean, don’t you just hate it when you are hiding in a convent and you’re coming off a heroin high to discover the convent has a pet tiger?

The film tells the misadventures of the convent and is critical of the Catholic Church in a time where Spain was coming off the 40 year dictatorship of Franco. Almodóvar has argued that the film is not antireligious because it shows true Christianity of loving the sinner and accepting people for their faults and imperfections. One nun writes smutty romance, drug use is rampant, and they keep a pet tiger.  The convent is having financial problems and is trafficking drugs to keep afloat.

Although this is protagonist Cristina Sánchez Pascual’s last appearance in an Almodóvar film, it marks his first collaboration with Marisa Paredes and Chus Lampreave and also features Carmen Maura and Cecilia Roth (in a small role). It marks a noted improvement in film technique and cinematography. The already classic wild Almodóvar movida madrileña moments are all there, but his storytelling technique is improving. We’re seeing more glimpses of the director Almodóvar is about to become.

Rating: B

Almodóvar Checklist:

Chicas Almodóvar:  Marisa Paredes, Julieta Serrano, Carmen Maura, Chus Lampreave, Cecilia Roth, Eva Siva
Antonio Banderas: No
Poisoned Gazpacho: No
Madrid: Sí
Galicia: No
Drugs: Sí, y muchas. (And a lot)
Musical Sequence: Sí
Men Too Gay To Function: No, but lesbian nuns.
Transvestites: No, but I could imagine a transvestite nun easily.
Furniture Ikea Could Never Market: Sí
Surreal rape scene:  No
Meta Slow Camera Pan To Show How Much He Really Loves Cinema: Sí
Mirror Scene: That I remember, no.
Dress from Lady Gaga’s rejected pile: Sí
Aspect of Spanish Culture Turned On Its Head: It’s a film about a convent that traffics drugs and keeps a pet tiger set in a Catholic country.
Nuns: Muchas (many)
Catholic Church As Bad Guy: They’re not the Big Bad, but they are sorta evil.
Taxi: That I remember, no.
His mother: No
Odd Advertisement: Sí

Una mujer huye después de la muerte de su novio decide esconderse en un convento. No, no es Sister Act: una monja de cuidado. Es la tercera película del director más famoso de España, Pedro Almodóvar, y una de las pocas pelis que el título se traduce mejor que la versión original. Hábitos oscuras en inglés en lugar de “In the Darkness” porque tiene el doble sentido de los hábitos oscuros del convento y el uniforme de las monjas. 

La película de 1983 era la primera que Almodóvar hizo con un estudio. Aunque se sentiera algo limitado en lo que pudo hacer con un estudio, la película todavía es escandalosa, especialmente por su tiempo. Yolanda, una cantanta, encuentra su novio muerto de un sobredosis de heriona, y para evitar la polica, busca refugio en el Convento Redentoras Humilladas, que tiene un tigre para mascota, una Madre Superior que es lesbiana y tiene una mala adicción a drogas duras, y las cuatra Hermanas: Sor Estiércol, Sor Vibora, Sor Rata y Sor Perdida. ¿No te da cosa cuando estás refugiado/a en un convento y estás volviendo a normalidad después de tomar heroina para descrubir dicho convento tiene un tigre para mascota?

La peli se trata de las aventuras del convento y critica la Iglesia Católica durante una época cuando España estaba saliendo de la dictadura de 40 años de Franco y España todavía era bastante católico. Almodóvar ha dicho que la peli no es antireligiosa porque muestra el cristiano verdadero: amar el pecador y aceptar la gente como son con todas sus fallas y imperfecciones. Una monja escribe novelas de romance erótica, hay mucho abuso de drogas, y tiene un tigre. El convento tiene problemas de dinero y vende drogas para pagar facturas.

Este peli es la última peli de Almodóvar para la protagonista Cristina Sánchez Pascual, pero es la primera colaboración con Marisa Paredes y Chus Lampreave y también tiene Carmen Maura y Cecilia Roth (en un papel pequeño). Hay un mejoramiento de técnica y cinematografía. Ya tiene fama la presencia de la movida madrileña y su estilo en las pelis de Almodóvar, pero la técnica se mejora y la historia se desarolla mejor. Ya vemos más del director Almodóvar es capable de ser. 

Laberinto de pasiones.

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Screenshot of movie title

Style over substance.

That’s the biggest criticism of Almodóvar many times, and the 1982 film Laberinto de Pasiones is his biggest victim of it. Everything looks great, but the film feels very shallow. I can’t even find any metaphors to add depth, other than the woman taking laxatives having an on-screen accident. This was the only Almodóvar film I hadn’t previously seen, which could be why I’m not seeing metaphors (harder to see on a first-time viewing), but it is far from being one of his best at any rate.

The film credits roll as our two protagonists are cruising a flea market, eyeing the crotches of several men. Sexilia (Cecilia Roth), Sexi for short, is a nymphomaniac pop star who falls in love with Riza, the gay Middle Eastern prince (his country, Tiran, is fictitious). Sexi’s psychologist, Susana, is trying to seduce Sexi’s father, a gynecologist who has made Riza’s former stepmother fertile again. Riza is living in hiding in Madrid and loving the his gay lifestyle, hooking up with a transvestite and later Sadec, an Islamic terrorist, the role that introduced a young Antonio Banderas to the world.

Sexi then meets, Queti. Queti and Sexi befriend each other and decide to switch places so Sexi can runaway with Riza, who has become straight because of her love. Sadec is trying to find Riza to kidnap him by following his scent. It all comes down to a showdown at the airport. Will Sexi and Riza get away from the gay kidnapper and the evil ex-stepmother Toraya?

Laberinto de Pasiones is a fantastic snapshot of Madrid in 1982. The clothes, the architecture, the nightlife, the music…it couldn’t be more movida madrileña. There are a lot of things in this film that Almodóvar would return to in later films and does better, such as the race to the airport (seen again in Mujeres al borde de ataque de nervios) and the airplane at the end (Los amantes pasajeros).  The film is what it is, a prelude to better things to come, and Almodóvar filming bits and pieces of fragments of ideas together to see what sticks, trying to find himself as a director. He mentioned he was inspired by Billy Wilder and tried to incorporate screwball elements of Wilder’s works into this film, but it’s hard for me to see this. Almodóvar also said the secondary characters grabbed his interest much more than the primary characters, which is glaringly obvious. Almodóvar does have a cameo as a punk singer in drag.

While it has its moments and is incredibly important for its time period, I would only recommend it for Almodóvar enthusiasts and fans of John Waters or for those wanting a deeper appreciation for the movida madrileña. It’s best seen as a glimpse of the excellence to come.

Rating: C+

Almodóvar Checklist:

Chicas Almodóvar:  Cecilia Roth
Antonio Banderas: Sí
Poisoned Gazpacho: No
Madrid: Sí
Galicia: No
Drugs: Sí
Musical Sequence: Sí
Men Too Gay To Function:
Transvestites: Sí
Furniture Ikea Could Never Market:
Surreal rape scene:
Meta Slow Camera Pan To Show How Much He Really Loves Cinema:
Mirror Scene: Sí
Dress from Lady Gaga’s rejected pile:
Aspect of Spanish Culture Turned On Its Head:
Nuns:
Catholic Church As Bad Guy:
Taxi: Sí
His mother: No
Odd advertisement: No

Más estilo que contento.

Eso es una crítica grande repetida de Almodóvar, y su película de 1982 Laberinto de Pasiones puede ser su víctima más grande de más estilo que contento. Todo parece genial, pero la película no es muy profunda. Ni puedo encontrar metáforas para darla profunidad…quizá la mujer defecando en público después de tomar laxantes sea la metáfora para esta peli. Era la única peli de Almodóvar que no había visto antes, y puede ser que sea más difícil encontrar las metáforas cuando es la primera vez que ves una peli. De todos modos, no es una de sus mejores films.

Los créditos empiezan con los dos protagonistas están haciendo cruising en un mercadillo, mirando el entrepiernas de muchos hombres. Sexilia (Cecilia Roth), con apodo Sexi, es una ninfómana y estrella de pop que se enamora de Riza, un principe del Medio Este quien es gay. Su País, Tiran, es ficticio. La psicóloga de Sexi, Susana, quiere acostarse con el padre de Sexi, quien es un ginecólogo que ha hecho posible tener un hijo para la ex madrasta de Riza. Riza está viviendo en Madrid, fascinado con la vida gay de la ciudad, ligando con una transvesti y después con Sadec, un terrorista islámico gay, el papel que presentó al mundo un joven Antonio Banderas.

Sexi conoce a Queti, se hacen buenas migas, y deciden cambiar roles para que Sexi pueda escapar con Riza, quien se ha hecho hetero por el amor de Sexi. Sadec quiere encontrar Riza para secuestrarle y puede perseguirle con el olor de Riza. Todo termina en el aeropuerto de Barajas. ¿Pueden escapar Sexi y Riza del secuestador gay y la malvada ex madrasta Toraya?

Laberinto de Pasiones es una foto fantástica del tiempo de Madrid en 1982. La ropa, la arquitectura, la vida nocturna, la música…no puede ser más movida madrileña. Hay muchos temas a que Almodóvar vuelve en sus pelis posteriores y hace mejor, como la carrera al aeropuerto en Mujeres al borde y el tema del avión del final de la peli en Los amantes pasajeros. La película es lo que es, un preludio a mejores cosas porvenir. Almodóvar se junta fragmentos de ideas para ver que funciona y no funciona en este film. Almodóvar ha mencionado que Billy Wilder se inspiró y intentó hacer algunas cosas excéntricas en el estilo de Wilder, pero no ha tenido exitó, al menos creo yo. También ha dicho que los personajes secundarios les interesaban más a Almodóvar, que es bastante obvio. Almodóvar tiene un papel como un cantante de punk vestido de drag.

Mientras hay momentos buenas y es una película importante para entender la época, solo la puedo recomendar para los aficinados de Almodóvar o fans de John Waters o para los que quieren entender la movida madrileña mejor. Se ve mejor como un vislumbre de cosas de porvenir.

Pepi, Luci, Bom y otras chicas del montón

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Title sequence screenshot of Pepi, Luci, Bom

Almodóvar’s first film, Pepi, Luci, Bom y otras chicas del montón is a time capsule of Madrid in the early 1980s, recently released from 40 years of Franco’s dictatorship. It’s a product of the times, and it’s apparent that Almodóvar is a novice director. It’s most famous for a certain scene in the kitchen (which actually used beer). It’s considered somewhat of a documentary of the early movida madrileña movement of the 80s.

Pepi (Carmen Maura) is growing marijuana on the balcony of her apartment, and when a policeman (Félix Rotaeta) comes to investigate, he rapes her. Pepi is hellbent on revenge, so she has her friends, dressed in traditional Spanish outfits (only seen these days at Spanish festivals) attack the police officer. Too bad it’s his twin brother. She then befriends the cop’s wife, Luci (Eva Siva), in a plan of revenge. During her first knitting class, Luci confides to Pepi that she has a masochist side her husband never lets her explore. Pepi’s young punk rocker friend, Bom (Alaska), stops by. Pepi tells Bom to urinate on Luci. This liberates Luci, who decides to take a walk on the wild side. The trio explore the movida (the wild Madrid nightlife of the 1980s) and get into misadventures, including a “General Erection” contest to parody the 1978 Spanish General Elections (I’ll leave it to the imagination what they were voting on). Cecilia Roth has a cameo as the star of a commercial for women’s underwear which Pepi is writing the ad for.

As I am a Hispanic studies major who has studied Almodóvar at length, I might be seeing things here, but I believe the film can be read at a deeper level. Luci is a metaphor for traditional Spain (IE Francoist Spain) , Bom is New Spain (not to be confused with New Coke. This is the 80s!), and Pepi is the thread connecting them (La Transición). Of course Almodóvar, a member of new, non traditionalist Spain, wants to mark his territory on Spanish tradition and give his opinion on the Franco regime. Watching the film with these metaphors in mind, viewers can appreciate an otherwise average film (especially when we see what Almodóvar is capable in his later career) in a whole new way.

Rating: B

Almodóvar Checklist:

Chicas Almodóvar: Carmen Maura, Alaska, Eva Siva, Cecilia Roth
Antonio Banderas: No
Poisoned Gazpacho: No
Madrid: Sí
Galicia: No
Drugs: Sí
Musical Sequence: Sí
Men Too Gay To Function: Sí
Transvestites: Sí
Furniture Ikea Could Never Market: Sí
Surreal rape scene: Sí
Meta Slow Camera Pan To Show How Much He Really Loves Cinema: Sí
Mirror Scene: No
Dress from Lady Gaga’s rejected pile: No
Aspect of Spanish Culture Turned On Its Head: Luci, representing Spanish tradition, becomes seduced by Bom, representing modern Spain. Rooms traditionally kitchens are now toilets. Women are shown as strong and independent.
Nuns: Surprisingly, no.
Catholic Church As Bad Guy: No.
Taxi: Yes
His mother: No
Odd Advertisement: Sí.

La primera película de Almodóvar, Pepi, Luci, Bom y otras chicas del mónton es una capsula de tiempo de Madrid durante el inicio de los años 80, recienmente liberado de la dictadura de Franco que duró 40 años. Es un producto de la epóca, y se nota que Almodóvar era un novato.  Tiene fama una cierta escena de la cocina (que en actualidad usó cerveza.) Se considera la pelicula un documental del inicio de la movida madrileña de los 80. 

Pepi (Carmen Maura) cultiva marijuana en el balcón de su piso. Cuando un policia  (Félix Rotaeta) viene para investigar, le viola a Pepi. Pepi está determinada vengarse su violación. Contrata a sus amigos para atacar el policia (vestidos en la ropa tradicional de España que solo se ve en fiestas españolas). Una pena que sea su gemelo. Después, se hace buenas migas con la mujer del policia en su plan de veganza. Luci (Eva Siva) va a dar clases de punto a Pepi, y durante la primera clase, Luci confide a Pepi que tiene un lado masoquista que su marido nunca le deja explorar. La amiga joven punkera (Alaska) de Pepi viene a visitarle, y Pepi convence a Bom orinar Luci. Eso se libra a Luci, quien decide soltarse su lado salvaje. El trio de chicas explora la movida y encuentra aventuras, incluso un concurso de “Erecciones generales” que es una satira de los elecciones generales de 1978 (os dejo la imaginación para adivinar lo que estaban votando).  Cecilia Roth tiene un papel pequeño como la estrella de un anuncio de bragas (Pepi es la escritora del anuncio). 

Dado que estudié estudios hispánicos en la universidad y estudié mucho sobre Almodóvar, quizá esté viendo cosas que no existen, pero creo que se puede leer la peli como algo más profundo. Luci es una metáfora de la España tradicional (la España de Franco), Bom es Nueva España y Pepi es el enlace que se ata (La Transición). Desde luego, Almodóvar, un socio de la Nueva España anti-tradicional, quiere dar su opinión de Franco y la tradición española. Ver la peli con estas metáforas en la mente, los espectadores pueden apreciar una peli mediocre (cuando ya sabemos lo que puede hacer Almodóvar) en un nivel más profundo en una manera nueva.