Los amantes pasajeros (2013)

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We have all had flights from hell, but none of us have had a flight quite like the one seen in I’m So Excited (which should be translated as The Passenger Lovers, but no, marketing wanted to destroy this film even further), the 2013 farce from Spanish director Pedro Almodóvar.

I saw this film opening weekend in Madrid at the Cine Golem near Plaza de España.  A lot of critics hated it, but I enjoyed it for what it was, a throwback to early Almodóvar films that was criticizing the current Spanish regime.

The film takes place aboard an airplane. After an all too brief cameo from Penélope Cruz and Antonio Banderas as inept baggage handlers, the Península (Pe, short for Penélope) flight takes off for Mexico City with an eccentric hodgepodge of characters and employees. When they learn that they cannot land the plane safely due to technical problems, they wind up circling Toledo (not Ohio but Castilla La Mancha) nonstop. All the coach passengers have been drugged so they will sleep, and only the passengers in first class are aware of the problem.

The passengers include a psychic virgin who knows she’ll lose her virginity that day (Lola Dueñas), a dominatrix prostitute with information about the 600 most powerful men in Spain (Cecilia Roth), a Mexican bounty hunter (José María Yazpik), a young couple on their honeymoon (Miguel Ángel Silvestre and Laya Martí), a man involved with two women (Guillermo Toledo) and a banker about to face charges of corruption (José Luis Torrijo). Along with the three gayest flight attendants, a bisexual pilot with his bi-curious co-pilot, they are in for the flight of their lives. Thank God for that Agua de València to make the flight go smoother.

Secrets and passions are revealed before the flight comes to an end. Wacky hijinks ensue.

The film was met with some of the worst reviews of Almodóvar’s career. Many people who were accustomed to the films from the latter half of his career were shocked at the wacky, immature humour. This was his first full-out comedy since 1988’s Mujeres al borde de un ataque de nervios, and even his fans had forgotten about his start during the movida Madrileña.

While it’s not even one of his strongest comedies, it is quite entertaining, especially if you know about Spain’s current economic crisis (going around in circles with no solution is a great metaphor) and how many airports were opened to never be used. In Almodóvar’s comedy, one has to look beneath the surface to appreciate what he’s trying to say. The people in coach are the Spanish citizens, swallowing whatever the government is saying, while only the people in first-class (the rich elite) have the power to change things…but don’t. We’re all in this mess together.

It’s definitely not as bad as the critics said upon its release, but it is far from being one of his stronger films. Almodóvar said he wanted to make something light and to make people laugh, as in times of crisis we need to laugh more. Whether viewers are laughing with Almodóvar remains to be seen and depends on the viewer. I choose to give him the benefit of the doubt.

Rating: B+

Almodóvar Checklist:

Chicas Almodóvar:  Penélope Cruz, Cecilia Roth, Lola Dueñas, Carmen Machi,  Blanca Suárez
Antonio Banderas: Sí.
Poisoned Gazpacho: No, but muscle relaxants were given in something, and then that agua de Valencia…
Madrid: Sí.
Galicia: No.
Drugs: Sí.
Musical Sequence: Sí.
Men Too Gay To Function: Sí. They make the film too gay to function, actually.
Transvestites: No.
Furniture Ikea Could Never Market: No, as the entire movie is on an airplane.

Surreal rape scene: It depends on how you define rape.
Meta Slow Camera Pan To Show How Much He Really Loves Cinema: Sí.
Mirror Scene: I can’t recall one, surprisingly enough.
Dress from Lady Gaga’s rejected pile: I don’t think she would’ve bothered looking at any of the dresses in this film, unless it is for her classier Gaga at the Oscars, and even then, no.
Aspect of Spanish Culture Turned On Its Head: La crisis is not funny.
Catholic Church As Bad Guy: No
Taxi: No.
His mother: No.
Reference to earlier film: The airline is shortened to “Pe”, which is Penélope’s nickname. Everyone passing out in coach is a throwback to Mujeres al borde.
Odd Advertisement: Sadly, no.

Todos hemos pasado una mala experiencia durante un vuelo, pero creo que ninguno de nosotros nunca hemos pasado un vuelo como el vuelo de Los amantes pasajeros, la película chiflada del director español Pedro Almodóvar. 

Fui a ver esta película el fin de semana de su estreno en Madrid en el Cine Golem cerca de Plaza de España. Muchos de los críticos detestan esta película, pero la disfruté por lo que era, un intento a hacer una película del estilo de los años 80 que criticaba la crisis económica española. 

La película tiene lugar en un avión. Después de un cameo de Penélope Cruz y Antonio Banderas como empleados de la compañía de aerolínea Península (Pe) ineptos, el vuelo de Pe despegue para Ciudad de México con una mezcolanza excéntrica de personajes y empleados. Cuando se enteran que no pueden aterrizar el avión dado de un problema mecánico, vuelen en un círculo sobre Toledo (no de Ohio pero de Castilla La Mancha) sin acabar. Todos los pasajeros de clase turista han sido drogados para que no se enteren de los problemas, y sólo los pasajeros de clase primera saben que está pasando.

Los pasajeros incluyen una virgen psíquica que sabe que está a punto de perder su virginidad (Lola Dueñas), una prostituta de S&M con información de los 600 hombres más poderosos de España (Cecilia Roth), un asesino mexicano (José María Yazpik), una pareja joven en su luna de miel (Miguel Ángel Silvestre y Laya Martí), un hombre enrollado con dos mujeres (Guillermo Toledo) y un banquero a punto de ser acusado de corrupción (José Luis Torrijo). También los azafatas con los hombres más gays de historia, y los pilotos son bisexual y bicurioso. Van a tener el vuelo más raro de sus vidas. Gracias a Dios que los azafatas pueden preparar una buena agua de Valencia.

Los secretos y pasiones van a ser revelados antes de terminar el vuelo. Travesuras raras suceden. 

La película recibió algunas de los peores criticas de su carrera. Muchos fans ya se han acostumbrado a las películas de la segunda parte de la carrera de Almodóvar y recibieron un shock con el humor chiflado e inmaduro. Era su primera comedia desde Mujeres al borde de un ataque de nervios en 1988, y incluso sus fans se han olvidado de su comienzo durante la movida madrileña. 

No es una de sus mejores comedias, pero es entretenida, especialmente cuando piensas en la crisis económica española que empezó en 2008. Todos andan en círculos sin una solución es gran metáfora. También es un comentario de los aeropuertos españoles que se construyen sin usar. En la comedia de Almodóvar, hay que buscar para el significado escondido para apreciar lo que quiere decir. La gente que vuelan en clase turista son los españoles normales, quien tienen que tragar lo que dicen y hacen el gobierno español, mientras es sola la gente de clase primera que tiene el poder para cambiar las cosas, pero no lo hacen. Todos estamos juntos en este lío. 

No es tan mala como los críticos dijieron en 2013, pero tampoco es una de sus mejores películas. Almodóvar dijo que quería hacer algo más ligera y para hacer la gente reírse, porque en tiempos de crisis todos necesitamos reírnos más. No sé si los espectadores están riéndose con Almodóvar. Yo voy a elegir reírme con él. 

Rating: B+

Laberinto de pasiones.

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Screenshot of movie title

Style over substance.

That’s the biggest criticism of Almodóvar many times, and the 1982 film Laberinto de Pasiones is his biggest victim of it. Everything looks great, but the film feels very shallow. I can’t even find any metaphors to add depth, other than the woman taking laxatives having an on-screen accident. This was the only Almodóvar film I hadn’t previously seen, which could be why I’m not seeing metaphors (harder to see on a first-time viewing), but it is far from being one of his best at any rate.

The film credits roll as our two protagonists are cruising a flea market, eyeing the crotches of several men. Sexilia (Cecilia Roth), Sexi for short, is a nymphomaniac pop star who falls in love with Riza, the gay Middle Eastern prince (his country, Tiran, is fictitious). Sexi’s psychologist, Susana, is trying to seduce Sexi’s father, a gynecologist who has made Riza’s former stepmother fertile again. Riza is living in hiding in Madrid and loving the his gay lifestyle, hooking up with a transvestite and later Sadec, an Islamic terrorist, the role that introduced a young Antonio Banderas to the world.

Sexi then meets, Queti. Queti and Sexi befriend each other and decide to switch places so Sexi can runaway with Riza, who has become straight because of her love. Sadec is trying to find Riza to kidnap him by following his scent. It all comes down to a showdown at the airport. Will Sexi and Riza get away from the gay kidnapper and the evil ex-stepmother Toraya?

Laberinto de Pasiones is a fantastic snapshot of Madrid in 1982. The clothes, the architecture, the nightlife, the music…it couldn’t be more movida madrileña. There are a lot of things in this film that Almodóvar would return to in later films and does better, such as the race to the airport (seen again in Mujeres al borde de ataque de nervios) and the airplane at the end (Los amantes pasajeros).  The film is what it is, a prelude to better things to come, and Almodóvar filming bits and pieces of fragments of ideas together to see what sticks, trying to find himself as a director. He mentioned he was inspired by Billy Wilder and tried to incorporate screwball elements of Wilder’s works into this film, but it’s hard for me to see this. Almodóvar also said the secondary characters grabbed his interest much more than the primary characters, which is glaringly obvious. Almodóvar does have a cameo as a punk singer in drag.

While it has its moments and is incredibly important for its time period, I would only recommend it for Almodóvar enthusiasts and fans of John Waters or for those wanting a deeper appreciation for the movida madrileña. It’s best seen as a glimpse of the excellence to come.

Rating: C+

Almodóvar Checklist:

Chicas Almodóvar:  Cecilia Roth
Antonio Banderas: Sí
Poisoned Gazpacho: No
Madrid: Sí
Galicia: No
Drugs: Sí
Musical Sequence: Sí
Men Too Gay To Function:
Transvestites: Sí
Furniture Ikea Could Never Market:
Surreal rape scene:
Meta Slow Camera Pan To Show How Much He Really Loves Cinema:
Mirror Scene: Sí
Dress from Lady Gaga’s rejected pile:
Aspect of Spanish Culture Turned On Its Head:
Nuns:
Catholic Church As Bad Guy:
Taxi: Sí
His mother: No
Odd advertisement: No

Más estilo que contento.

Eso es una crítica grande repetida de Almodóvar, y su película de 1982 Laberinto de Pasiones puede ser su víctima más grande de más estilo que contento. Todo parece genial, pero la película no es muy profunda. Ni puedo encontrar metáforas para darla profunidad…quizá la mujer defecando en público después de tomar laxantes sea la metáfora para esta peli. Era la única peli de Almodóvar que no había visto antes, y puede ser que sea más difícil encontrar las metáforas cuando es la primera vez que ves una peli. De todos modos, no es una de sus mejores films.

Los créditos empiezan con los dos protagonistas están haciendo cruising en un mercadillo, mirando el entrepiernas de muchos hombres. Sexilia (Cecilia Roth), con apodo Sexi, es una ninfómana y estrella de pop que se enamora de Riza, un principe del Medio Este quien es gay. Su País, Tiran, es ficticio. La psicóloga de Sexi, Susana, quiere acostarse con el padre de Sexi, quien es un ginecólogo que ha hecho posible tener un hijo para la ex madrasta de Riza. Riza está viviendo en Madrid, fascinado con la vida gay de la ciudad, ligando con una transvesti y después con Sadec, un terrorista islámico gay, el papel que presentó al mundo un joven Antonio Banderas.

Sexi conoce a Queti, se hacen buenas migas, y deciden cambiar roles para que Sexi pueda escapar con Riza, quien se ha hecho hetero por el amor de Sexi. Sadec quiere encontrar Riza para secuestrarle y puede perseguirle con el olor de Riza. Todo termina en el aeropuerto de Barajas. ¿Pueden escapar Sexi y Riza del secuestador gay y la malvada ex madrasta Toraya?

Laberinto de Pasiones es una foto fantástica del tiempo de Madrid en 1982. La ropa, la arquitectura, la vida nocturna, la música…no puede ser más movida madrileña. Hay muchos temas a que Almodóvar vuelve en sus pelis posteriores y hace mejor, como la carrera al aeropuerto en Mujeres al borde y el tema del avión del final de la peli en Los amantes pasajeros. La película es lo que es, un preludio a mejores cosas porvenir. Almodóvar se junta fragmentos de ideas para ver que funciona y no funciona en este film. Almodóvar ha mencionado que Billy Wilder se inspiró y intentó hacer algunas cosas excéntricas en el estilo de Wilder, pero no ha tenido exitó, al menos creo yo. También ha dicho que los personajes secundarios les interesaban más a Almodóvar, que es bastante obvio. Almodóvar tiene un papel como un cantante de punk vestido de drag.

Mientras hay momentos buenas y es una película importante para entender la época, solo la puedo recomendar para los aficinados de Almodóvar o fans de John Waters o para los que quieren entender la movida madrileña mejor. Se ve mejor como un vislumbre de cosas de porvenir.